Egitto – Il Cairo nella cartografia medievale

Lorenzo Utile – Nel settembre 2000, lo storico della scienza islamica di Oxford, Emilie Savage-Smith, esamino una serie di reperti, riuniti in un manoscritto: 48 fogli contenenti 14 mappe e un trattato sconosciuto. Dopo molto lavoro, Savage-Smith e la sua co-autrice Yossef Rapoport (della Queen Mary University di Londra), hanno concluso che si trattava di una copia realizzata intorno al 1200 del “Libro delle Curiosità”, originariamente datato tra il 1020 e il 1050. La maggior parte probabilmente scritto da un uomo istruito, alla corte fatimide egiziana. In pratica, venne rivelata una delle più importanti scoperte manoscritte arabe del secolo scorso, valutata in oltre 400.000 sterline che la Bodleian Library ha pagato nel 2002.

Gli autori hanno preso il loro tempo, e in “Lost Maps of the Caliphs” offrono una valutazione completa e affascinante del manoscritto, mettendolo nel contesto di altre mappe arabe e del mondo. Sorprendentemente, il “Libro delle Curiosità” contiene la prima mappa del mondo annotata con i nomi delle città, 395 in tutto. Contiene il primo uso registrato della parola “Angle-Terre” (Inqiltirrah) per identificare l’Inghilterra, e una prima versione della mappa del mondo circolare che adorna le edizioni successive del Libro di Roger di Al-Idrisi, commissionato da Ruggero II di Sicilia nel 1138.

Attingendo alle fonti tardo antiche e bizantine, il “Libro delle Curiosità” è il collegamento alle culture islamiche e non islamiche nell’epoca nel mondo mediterraneo.

Le mappe raffigurano la Terra (il “Letto sdraiato”), e i Cieli (il “tetto sollevato”). Nei cieli incontaminati del Cairo medievale, 3.000 stelle erano visibili a occhio nudo, con una splendida lista illustrata di 11 comete identificate da Tolomeo, dalla criniera del cavallo, all’ondulato Barbuto, allo Spiedino, che si assottiglia verso un bordo tagliente.

Tali comete rivelavano il funzionamento dell’Universo, come scrive Savage-Smith e annunciavano eventi sulla Terra, come avvenne nel caso dello “Squartatore”, con una forma rettangolare che è un precursore del monolite di 2001 Odissea nello spazio, e rappresentato come una grande stella con sei rotanti, che avrebbe annunciato una ribellione contro il califfo fatimide al-Hakim nel 1005-07.

Vi è una mappa del Nilo con le sue montagne a forma di paracadute, che non si basa sulla ricerca cartografica originale; piuttosto è una variante di quella fatta dal persiano al-Khwarizmi del nono secolo. Nondimeno, gli informatori copti dicono all’autore che il Nilo è inondato perché il sole estivo scioglie la neve sulle montagne. Il creatore della mappa ci dice che ha parlato con “marinai fidati”, “mercanti saggi” e “capitani delle navi”.

La splendida mappa ovale del Mediterraneo è piena di isole e porti a forma di cerchio: Tyre e Acre sono buoni, ci viene detto, ma evitiamo Sidone. Paragonabile è la mappa quadrata semplificata di Cipro, che identifica 25 dei suoi porti, dando anche il punto debole sulle esportazioni dell’isola.

La mappa arancione-verde della Sicilia segna le mura “forti, alte e inespugnabili” di Palermo e il palazzo a cupola a cipolla del sovrano, simboli del potere imperiale in un’isola che cambiava regolarmente di mano tra musulmani e cristiani.

Il “Libro delle Curiosità” lo rappresenta mostrando tre edifici di riferimento, i palazzi degli imam che hanno fondato la città. La descrizione del porto di Tinnis nel delta del Nilo comprende un resoconto interessante dell’ispettore del mercato, un certo Muhammad ibn Ahmad ibn Bassam, che elenca le locande della città, le misure della moschea principale e stima anche la popolazione sulla base di quanto pane consuma.

Come sostengono gli autori, ci sono decine di migliaia di manoscritti arabi che giacciono nelle biblioteche non letti. Chissà quali altri tesori potrebbero esserci là fuori – e come potrebbero riformulare la nostra visione del passato islamico.

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